¿Por cuánto tiempo podemos contagiar a otros de covid?

Según la revista científica Nature, cada vez hay más pruebas de que algunas personas contagiadas pueden seguir transmitiendo el virus durante más tiempo que los cinco días de «guardarse» que recomiendan los médicos. Al menos habría que esperar diez días.

Artista plástico David Silva – «Monolitos flotando» (México)

Por la Redacción

Cuando en diciembre pasado los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) de Estados Unidos redujeron a cinco días el tiempo de aislamiento recomendado para las personas con Covid-19, argumentaron que el cambio se basa en la ciencia. En concreto, los CDC aseguraron que la mayor parte de la transmisión del SARS-CoV-2 se registraba en las primeras fases de la enfermedad, entre uno y dos días antes de la aparición de los síntomas y durante dos o tres días después.

No obstante, muchos científicos cuestionaron en ese momento la decisión, poniendo en duda el diagnóstico. Esta discrepancia se ha visto ahora reforzada por una serie de estudios que confirman que muchas personas con covid siguen siendo infecciosas hasta bien entrada la segunda semana luego de haber experimentado los primeros síntomas. Las reducciones en la duración del lapso de aislamiento recomendado -ahora común en todo el mundo- están impulsadas por la política, dicen, más que por nuevos datos tranquilizadores.

Así lo afirma la última edición de la revista británica especializada Nature en un artículo elaborado por David Adam (https://www.nature.com/articles/d41586-022-02026-x).

En entrevista con Adam, la especialista en enfermedades infecciosas del Hospital General de Massachusetts, en Boston, Amy Barczak afirma que «los datos sobre la duración de la infección no han cambiado realmente». «No hay datos que respalden cinco días o algo menos de diez días [de aislamiento]», agrega. La propia investigación de Barczak, publicada en el servidor de preimpresión medRxiv, sugiere que una cuarta parte de las personas que han contraído la variante Ómicron del SARS-CoV-2 podrían seguir siendo infecciosas después de ocho días.

Aunque la pregunta es simple, afirma David Adam -¿durante cuánto tiempo es contagiosa una persona con covid?-, los expertos advierten que la respuesta es complicada. «Siempre pensamos que es algo blanco o negro… si alguien es infeccioso o no, pero en realidad es un juego de números y de probabilidades», señala Benjamin Meyer, virólogo de la Universidad de Ginebra (Suiza).

Para Meyer, ese juego de números tiene reglas y líneas de base cambiantes. Las variantes emergentes, la vacunación y los distintos niveles de inmunidad natural provocados por una infección previa pueden influir en la rapidez con la que una persona puede eliminar el virus de su sistema. A su vez, esto dicta en última instancia cuándo deja de ser infecciosa. Los factores de comportamiento también son importantes. Las personas que se sienten mal tienden a relacionarse menos con los demás, por lo que la gravedad de los síntomas de alguien puede influir en la probabilidad de que infecte a otros.

Al respecto, David Adam destaca que algo en lo que la mayoría de los científicos están seguros es que las pruebas de PCR pueden dar un resultado positivo incluso cuando alguien ya no es infeccioso. Y esto probablemente ocurre cuando las pruebas, que detectan el ARN viral, recogen los restos no infecciosos que quedan luego de que se haya eliminado la mayor parte del virus vivo.

Por el contrario, las pruebas de flujo lateral (o «antígeno rápido») ofrecen una mejor orientación sobre la infecciosidad, ya que detectan las proteínas producidas por el virus en replicación activa.

En opinión de Emily Bruce, microbióloga y genetista molecular de la Universidad de Vermont, en Burlington, «todavía hay todas estas cosas de las que no estamos exactamente seguros, pero si tuviera que resumirlo en un mensaje muy conciso, sería que, si eres antígeno positivo, no deberías salir e interactuar estrechamente con personas que no quieres que se infecten».

Pero ¿qué sucede con alguien que ha dado negativo en una prueba de flujo lateral durante unos días, pero que sigue teniendo fiebre y tos seca? Según Bruce, es importante recordar que, aunque los síntomas persistentes pueden parecer y sonar graves, no indican que la infección continúe.

«Definitivamente, puedes tener síntomas durante más tiempo del que das positivo en el flujo lateral. Creo que eso se debe a que muchos de los síntomas son causados por el sistema inmunológico y no directamente por el virus en sí».

El reportaje pone de ejemplo el Reino Unido, donde la relajación de las medidas de aislamiento coincidió con la retirada de las pruebas de flujo lateral libre. Por lo mismo, afirma Adam, asumiendo que muchas de las personas que siguen las nuevas recomendaciones van a dejar de aislarse después de cinco días sin pruebas, los científicos han estado investigando en particular cuántas personas con covid es probable que sigan siendo infecciosas después de este punto.

Añade que no es práctico hacer un seguimiento de la transmisión directa del virus a partir de un gran número de personas y medir cómo se reduce con el tiempo, por lo que los investigadores se basan en mediciones indirectas para determinar el punto en el que se espera que las personas dejen de ser contagiosas.

Los investigadores con acceso a un laboratorio de alta seguridad de nivel 3 -como el que tiene Barczak- pueden hacerlo realizando experimentos para comprobar si el SARS-CoV-2 vivo puede cultivarse a partir de muestras tomadas de pacientes durante varios días consecutivos.

«Si el paciente sigue excretando un virus que podemos cultivar de su nariz hay al menos una buena posibilidad de que siga siendo infeccioso para otras personas», afirma Barczak. Agrega que a medida que han surgido diferentes variantes del Covid-19 y que varios grupos de investigación han realizado estos experimentos, ha surgido un consenso de que es muy inusual que las personas eliminen el virus cultivable después de diez días. «Por lo tanto –destaca- es muy inusual que las personas sigan siendo infecciosas después de ese lapso».

Otros estudios utilizan ya los niveles de ARN viral medidos mediante pruebas de PCR para inferir si alguien es infeccioso. «Esto facilita el trabajo con muestras de gran tamaño», dice Adam y pone de ejemplo un proyecto dirigido por el Instituto Crick y el University College Hospital, ambos en Londres, que se han basado en las pruebas de PCR realizadas a más de 700 participantes, obtenidas a partir del momento en que se desarrollaron los síntomas.

El estudio, publicado el pasado 10 de julio en servidor de preimpresión medRxiv, sugiere que un número significativo de personas conservan cargas virales lo suficientemente altas como para desencadenar una infección posterior entre los días siete y diez, independientemente del tipo de variante o de cuántas dosis de vacuna hayan recibido.

«No estamos midiendo el virus vivo, pero ahora hay una gran cantidad de trabajo en la literatura que proporciona un mapa bastante bueno de lo que constituye una carga viral que probablemente produzca virus infecciosos», dice David LV Bauer, virólogo del Instituto Crick que es co-investigador en ese estudio.

Sobre el fenómeno del «rebote», Yonatan Grad, especialista en enfermedades infecciosas de la Escuela de Salud Pública T.H. Chan de Harvard, en Boston (Massachusetts), que ha trabajado en estudios similares de infecciosidad basados en la PCR, dijo a Nature que está de acuerdo en que diez días es una regla general útil para saber cuándo las personas deberían dejar de ser contagiosas. Pero advierte que un pequeño número de personas podría seguir siendo infeccioso más allá de ese punto.

Afirma Grad que algunos de estos casos en Estados Unidos se han relacionado con el medicamento antiviral común Paxlovid (nirmatrelvir-ritonavir). «Hay un fenómeno de rebote en el que las personas verán que sus síntomas parecen resolverse e incluso pueden dar negativo en una prueba rápida, pero luego, unos días después, los síntomas y el virus vuelven a aparecer».

Sobre esto, Barczak afirma que esta es una de las cuestiones clave que los investigadores están estudiando ahora. «Los antivirales cambian la dinámica de los síntomas, cambian la dinámica de la respuesta inmunitaria y cambian la dinámica de cómo se desprende», dice. «Creo que esto es realmente importante, porque la gente sale al mundo pensando que no es infecciosa después de diez días. Pero si tienen el rebote de Paxlovid podrían serlo».

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